¿Qué es una aerolínea bandera o flag carrier?

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Una aerolínea bandera es una compañía de transporte por aire que al estar registrada localmente en un estado soberano, disfruta de derechos o privilegios preferenciales acordados por ese gobierno para operaciones internacionales.

Históricamente, el término se usaba para referirse a las aerolíneas estatales de su país de origen y asociadas con la identidad nacional de ese país, en lo que también se conoce como aerolínea nacional, pero este concepto puede variar según donde se aplique.}

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Actualmente se habla de flag carrier o aerolínea bandera a cualquier compañía aérea que tenga una fuerte conexión con su país de origen o que lo representa a nivel internacional, sin importar si es propiedad del gobierno.

Los flag carriers también pueden ser conocidos como tales debido a las leyes que requieren que los aviones o barcos exhiban la bandera del estado del país de su registro. Por ejemplo, según la ley de los Estados Unidos, una compañía aérea de bandera de los Estados Unidos es cualquier aerolínea que posee un certificado bajo la Sección 401 de la Ley Federal de Aviación de 1958 (es decir, cualquier aerolínea con sede en los Estados Unidos que opere internacionalmente).

El término “transportista de bandera” es un legado de la época en que los países establecieron compañías aéreas de propiedad estatal. Los gobiernos luego tomaron la delantera debido a los altos costos de establecer y operar aerolíneas. Sin embargo, no todas esas aerolíneas eran propiedad del Estado.

Aeronave de Aerolíneas Argentinas
Aeronave de Aerolíneas Argentinas, empresa bandera estatal

Privatización de aerolíneas bandera

Empresas como Pan Am, TWA, Cathay Pacific, Canadian Pacific Air Lines y Olympic Airlines eran de propiedad privada. La mayoría de estas se consideraban transportistas de bandera, ya que eran la “principal aerolínea nacional” y, a menudo, un orgulloso signo de la presencia de su país en el extranjero.

La industria de la aviación fuertemente regulada también significó que los derechos de aviación a menudo se negociaban entre gobiernos, negando a las aerolíneas el derecho a un mercado abierto. Algunos de estos acuerdos bilaterales de transporte aéreo, especificaban derechos que se podían otorgar solo a las aerolíneas registradas localmente, lo que obligó a algunos gobiernos a impulsar las aerolíneas para evitar verse en desventaja frente a la competencia extranjera.

Algunos países establecen aerolíneas bandera por razones nacionalistas o para ayudar a la economía enfocados en el turismo, como fue el caso de El Al de Israel o Middle East Airlines del Líbano.

Los gobiernos en las aerolíneas bandera

En muchos casos, los gobiernos ayudarían directamente en el crecimiento de sus compañías bandera a través de subsidios y otros incentivos fiscales, así como la prohibición de competidores no permitiendo la instalación de otras aerolíneas locales, o con límites de entrada altos a través de la regulación.

Hay casos en los que a pesar de que se permite el funcionamiento de líneas aéreas privadas, se da prioridad a las compañías de bandera, especialmente en la distribución de los derechos de aviación en mercados locales o internacionales.

En las últimas tres décadas sin embargo, muchas de estas aerolíneas han cambiado su rol siendo transformadas en empresas públicas o directamente privatizadas. Esto a la par de la desregulación y liberalización gradual del mercado aéreo, principalmente en Estados y la Unión Europea a través de acuerdos de cielos abiertos.


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